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被乔布斯遗忘的VR:解密苹果与虚拟现实的尘封往事


早在谷歌和Oculus开始畅想虚拟现实的多年以前,苹果在市场上就已经有了一个“VR”产品。

苹果称之为QuickTime Virtual Reality,或QuickTime VR。

被乔布斯遗忘的VR:纽约大学教授解密苹果与虚拟现实的尘封往事

它是苹果历史上最奇怪的项目之一:它在乔布斯远走NeXT时启动,领先科技行业几十年,但晚年失宠,最终被弃。

“QuickTime VR面世时不是视频,而是静止图像。图像被缝合在一起创建一个360度景观。”1983年至1993年担任苹果公司CEO的John Sculley表示。“当时它似乎相当惊艳。”

被乔布斯遗忘的VR:纽约大学教授解密苹果与虚拟现实的尘封往事苹果前CEO John Sculley

因此,虽然QuickTime VR和你今天能在YouTube上找到的沉浸式跳伞视频并不那么相像,它仍然是个创举。它的发展教训,对当下这股由谷歌、Facebook和三星等公司率先推动的沉浸式视频风潮而言,也是一个警示。

下面是苹果遗忘的VR项目的背后故事:

超前于时代

QuickTime VR的用途与Facebook上的360度视频一样,使观众沉浸于一个不同的物理空间——或者观察一个特定对象——通过全景图像。

在当时,它就是魔法。用户只要拖拽鼠标,就能环顾一个虚拟世界。在今天,成千上万的YouTube视频也只是让你在线做同样的事情。

然而,在QuickTime VR被苹果人机界面团队开发出来的九十年代初,数码摄像机远没有发展到现在的程度。那时更没有谷歌Jump这种360度摄像机可以用。

所以解决方案就是用一台静态相机拍摄一大堆照片,然后再拼接制作成一个QuickTime全景。苹果的QuickTime是一个图像文件格式,允许计算机显示和探索这些全景图。

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早期QuickTime VR工程师兼纽约大学教授Dan O‘Sullivan告诉我们:“我最开始做的全景摄影有点糊弄人。就是拍摄几百万张照片,然后在它们之间做动画。所有这些我都用一台摄像机完成,因为光是想象一下我们现在用的相机矩阵就太贵了。”

但是,即便照片拍下来了,还得消耗庞大的计算机性能将它们缝合成全景——这是我们今天用手机就能做到的事。

“特别繁重,缝合所有一切,工作量相当大。苹果甚至买了一台克雷超级计算机来做很多处理工作。”O‘Sullivan说。

多年的发展

1995年,QuickTime VR作为一个独立产品正式向大众发布,而在此之前,它作为一个项目已经在苹果实验室里待了好几年。

1991年,它成为苹果人机界面实验室的一个研究项目。而该项目启动的原因是,研究员们想玩玩尖端技术和系统。他们试图创建三维数字对象。

O‘Sullivan说:“我只是Mike Mills(QuickTime的创造者)带进去的一个实习生。所以陷入僵局时,我就是坐在角落里扫描可口可乐罐的小怪咖。”

但早期实验非常成功,于是苹果公司给项目投入更多资源,包括一台克雷超级计算机。

“我记得当时Sally Ride是苹果董事会一员,她简直不敢相信自己能实时处理3D几何。所有一切就是这样开始的。”

因此,包括Eric Chen在内的QuickTime VR团队(软件在1995年首次亮相)努力拿出拼接照片的新方案,用它拍摄主要的地标。有一张沉浸式图片是在金门大桥顶端拍的。苹果从旧金山市长处获得登上顶端的许可。这张图片仍然可以在Sullivan的网站上看到。